Okhtyrka, den ukrainska staden som sa “natt” till den ryska ockupationen: “De trodde att de skulle passera väldigt snabbt”

Om vi ​​bortser från spillrorna som ligger utspridda på gatan kan denna scen utspela sig i många europeiska städer. Men Okhtyrka, i nordöstra Ukraina, är en plats utan dess like.

När städer och byar i denna region nära den ryska gränsen föll som snödroppar under invasionen av Moskvastyrkorna den 24 februari, sa denna stad med 48 000 invånare vid Vorsklafloden “niet”.

På andra håll steg civila dödsfall i höjden under krigets första veckor, med mer än 50 människor dödade i striden om den närliggande, mycket mindre staden Trostianets, till exempel.

Borgmästaren i Okhtyrka, Pavlo Kouzmenko, förklarar att han lyckades lämna sina väljare fria och relativt säkra samtidigt som han höll sig kall.

Pavlo Kuzmenko, borgmästare i staden Okhtyrka, Sumy-regionen, under en intervju med AFP den 1 augusti 2022.
Pavlo Kuzmenko, borgmästare i staden Okhtyrka, Sumy-regionen, under en intervju med AFP, 1 augusti 2022. ©AFP

“Bara 18 civila dog. Jag vill inte skryta, men det är tack vare stadens administration, volontärerna, människorna som vistades i härbärgen”, sa han till AFP. Den “största utmaningen” var att undvika panik, som skulle “förstöra stadens försvar”.

En kolonn ryska stridsvagnar övervann Okhtyrka den första dagen av invasionen, den 24 februari, med avsikten att erövra den och flytta mot huvudstaden Kiev. “De trodde att de skulle passera väldigt snabbt,” mindes Mr. Kuzmenko.

En månad av belägring

Borgmästaren – som plötsligt hamnade i toppen av administrationshierarkin, med regionala tjänstemän antingen obestämda eller otillgängliga – har beslutat att denna invasion av ryska trupper inte kommer att gå igenom.

Herr Kuzmenko ledde ett omedelbart svar som såg att ukrainska trupper tvingade en hastig reträtt från sina motståndare, som lämnade sina stridsvagnar och annan utrustning bakom sig.

En månadslång belägring följde, med ryssarna beskjutade staden nästan dagligen med orkan-, Smertch- och Grad-missiler och förstörde rådhuset, ett köpcentrum, vatten- och avloppssystem, en bränsledepå och det lokala värmekraftverket.

En pojke åker skoter framför den skadade stadshusbyggnaden i staden Okhtyrka, Sumy-regionen, den 1 augusti 2022.
En pojke åker skoter framför den skadade stadshusbyggnaden i staden Okhtyrka, Sumy-regionen, den 1 augusti 2022. ©AFP

De dödade också minst 70 ukrainska soldater vid en militärbas med en termobarisk bomb, enligt Ukrainas ambassadör i USA.

Den icke-statliga organisationen Amnesty International å sin sida inledde en klusterbombattack mot ett dagis på belägringens andra dag, som dödade tre personer, inklusive ett barn.

Andra förstörda byggnader inkluderar det 108 år gamla lokala kulturcentret, som attackerades i en nattlig bombning den 8 mars.

Centerchefen Tetyana Bartchenko, 59, kämpar mot tårarna när hon återupplever raketuppskjutningen som stal samhällets hjärta. Men som många invånare som AFP talade med är hon full av förtroende och tacksamhet gentemot de ukrainska soldaterna.

“Den här staden erövrades aldrig, och det är tack vare armén, tack vare de territoriella försvarsstyrkorna och tack vare medborgarnas patriotism”, säger han.

“Hjältestad”

Efter en månads inringning drog sig de ryska trupperna tillbaka, liksom i andra områden, den 26 mars.

Ukrainas president Volodymyr Zelensky har utnämnt Okhtyrka till en “hjältestad”, en ära som endast tilldelas en annan stad i nordost, Charkiv.

Befolkningen sjönk till 20 000 på höjdpunkten av striderna, och staden hjälper cirka 1 000 människor om dagen att lämna, men är nu tillbaka nära sitt ursprungliga antal.

Nina Kolot, en pensionär, förklarar det samarbete som hade etablerats mellan civila och ukrainska trupper förankrat några meter från deras hem.

– De var där och kämpade för staden och vi hjälpte dem – laga mat, säger 70-åringen till AFP. “Tack vare soldaterna höll vi oss säkra.”

En kvinna skjuter sin cykel framför en skylt där det står "Jag älskar Oktyrka" framför det skadade stadshuset den 1 augusti 2022.
En kvinna skjuter sin cykel förbi en skylt med texten “Jag älskar Okhtyrka” framför det skadade stadshuset den 1 augusti 2022. ©AFP

En nyligen återupptagen beskjutning har fått invånarna att frukta att ryssarna kan återvända snart, men borgmästare Pavlo Kouzmenko är fortfarande säker.

Om han medger denna möjlighet, hur svag den än är, försäkrar han att ryssarna bara kan utföra strejker här, men inte inta städerna. “De kan passa några små byar, men de behöver resurser och de blir färre för varje dag.”

Leave a Comment

Your email address will not be published.